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Sclérose en plaques (SEP)

Mis à jour : Jeudi 08 Octobre 2015

La sclérose en plaques (SEP) est une maladie du système nerveux central qui touche le cerveau et la moelle épinière. Elle affecte la myéline – la gaine qui entoure et protège les fibres nerveuses – dont la destruction progressive ralentit la transmission des influx nerveux. La sclérose en plaques peut aboutir à des séquelles et elle est l'une des causes de handicap fréquentes chez les patients jeunes. Les traitements de la sclérose en plaques ont connu des avancées spectaculaires ces dernières années.

Qu'est-ce que le système nerveux central ?

cerveau humain

Le système nerveux central est constitué du cerveau et de la moelle épinière. Il assure les fonctions intellectuelles et sensitives (vision, audition, goût, etc.), commande et régule les mouvements et l’équilibre, et contrôle le fonctionnement des muscles. Une atteinte du système nerveux central peut donc se traduire par une anomalie de chacune de ces grandes fonctions.

Les cellules du système nerveux central peuvent être divisées en deux grandes familles : les neurones, qui transmettent l’information, et les cellules gliales dont le rôle est de nourrir et d’entretenir les neurones. Parmi ces dernières, il existe des cellules appelées les oligodendrocytes, responsables de la formation de la myéline dans le système nerveux central.

La myéline forme une gaine segmentée le long des axones, les prolongements des neurones, et agit comme un isolant qui empêche les « court-circuits ». La propagation de l’influx nerveux est discontinue, sautant les segments myélinisés, ce qui accélère la transmission. Lorsqu’il n’y a pas ou plus de myéline, comme dans le cas de la sclérose en plaques, la propagation de l’influx nerveux se fait moins bien. De nouvelles gaines de myéline, moins épaisses, peuvent se reconstituer dans certains cas.

Qu'est-ce que la sclérose en plaques ?

La sclérose en plaques (SEP) est une maladie chronique et évolutive du système nerveux central. Elle touche le cerveau et la moelle épinière en provoquant des dommages de la gaine de myéline et en affectant les oligodendrocytes. La transmission des influx nerveux se fait moins rapidement et des symptômes très variables peuvent apparaître selon la localisation des lésions dans le système nerveux.

Chez un patient atteint de sclérose en plaques, il existe une réaction immunitaire inappropriée qui considère la myéline comme un corps étranger et provoque une inflammation. Cette inflammation joue un rôle majeur dans la survenue des poussées et dans la progression de l’atteinte du système nerveux central, conduisant à la destruction de la myéline (démyélinisation) et parfois des oligodendrocytes. La sclérose en plaques fait donc partie des maladies dites auto-immunes, comme nombreuses maladies inflammatoires chroniques : polyarthrite rhumatoïde, spondylarthrite, maladie de Crohn, psoriasis, etc.

La sclérose en plaques est-elle une maladie fréquente ?

Le nombre de cas de sclérose en plaques est en augmentation depuis vingt ans, mais le diagnostic est fait plus tôt et plus facilement qu'auparavant. On recense environ 4 600 nouveaux cas en France chaque année, plus souvent chez les femmes que chez les hommes. Globalement, la fréquence de la sclérose en plaques serait supérieure à 100 cas pour 100 000 habitants. Ainsi, en France, le nombre de patients atteints de SEP actuellement est très vraisemblablement compris entre 70 000 et 90 000.

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