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Les causes des diarrhées

Mis à jour : Mardi 27 Août 2019

Les diarrhées d’origine infectieuse

    La diarrhée aiguë est fréquemment due à une infection des intestins par :
  • des virus (comme la gastro-entérite virale qui sévit le plus souvent en hiver),
  • des bactéries (par exemple E.coli ou une salmonelle), notamment après l’ingestion d’un aliment contaminé par la bactérie ou contenant une toxine produite par la bactérie,
  • ou un parasite microscopique (par exemple, Giardia).

La plupart des infections causant des diarrhées se révèlent anodines.

La diarrhée du voyageur

En voyage, le changement de type d’alimentation (notamment les épices) peut être à l’origine de diarrhées, ainsi que le stress du voyage sur le corps (décalage horaire, modifications des habitudes, etc.) ou sur le psychisme (le voyage est parfois cause d’anxiété, notamment chez les néophytes).

Les diarrhées dues aux médicaments

La diarrhée est un effet indésirable fréquent des médicaments. Il s’agit d’une diarrhée aiguë, sans fièvre, qui cesse à l’arrêt du traitement. Les médicaments le plus souvent en cause sont les antibiotiques, les antiacides, les anti-inflammatoires non stéroïdiens, les chimiothérapies anticancéreuses, les digitaliques et la colchicine.

La colite pseudomembraneuse
Plus de 10 % des personnes recevant un traitement antibiotique souffrent d'une diarrhée. Celle-ci apparaît immédiatement ou après quelques jours de traitement. Elle est plus ou moins gênante et le plus souvent bénigne. Une forme de diarrhée rare, mais potentiellement grave, peut être observée après un traitement antibiotique : c’est la colite pseudomembraneuse. Il s’agit d’une infection liée à Clostridium difficile. Elle se manifeste en général par une diarrhée abondante, avec l'émission de glaires et de fausses membranes (ressemblant à des lambeaux de peau) associées à des douleurs abdominales. Elle nécessite un avis médical urgent.

Les autres causes de diarrhées

Les intolérances alimentaires (et plus rarement, les allergies alimentaires) peuvent provoquer une diarrhée.

Lors de diarrhée, les intestins sécrètent de l’eau qui se mélange aux aliments en cours de digestion. De plus, les intestins se contractent plus fréquemment, accélérant le transit, et l’eau contenue dans les selles n’a pas le temps d’être réabsorbée comme c’est le cas habituellement. Le même phénomène se produit quelquefois lors de la pratique d’un sport. Le sang, irriguant en priorité les muscles, ne permet pas aux intestins d’absorber correctement l’eau des aliments digérés. Les selles sont alors molles, voire liquides.

La diarrhée est plus rarement la conséquence d’une inflammation chronique de l’intestin, de troubles hormonaux, d’une incapacité de l’intestin à absorber certaines substances ou d’un transit trop actif.

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