Diarrhée et gastro-entérite de l’adulte

Mis à jour : Jeudi 14 Mai 2020

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La diarrhée est un motif fréquent de consultation. La plupart du temps, il ne s’agit que d’un mauvais moment à passer. Elle guérit souvent spontanément en 1 à 3 jours. Néanmoins, pour éviter un risque de déshydratation, il ne faut pas négliger un épisode de diarrhée.

Qu’est-ce que la diarrhée de l’adulte ?

La diarrhée aiguë se manifeste par des selles liquides plus de 3 fois par jour. Elle est fréquemment due à une infection intestinale par des virus, comme celui de la gastro-entérite qui sévit le plus souvent en hiver. Elle peut également être due à des bactéries, par exemple une salmonelle, une toxine bactérienne, notamment après l’ingestion d’un aliment contaminé, ou un parasite microscopique comme Giardia. Des intolérances alimentaires peuvent provoquer des diarrhées, par exemple celle au lactose.

Quels sont les symptômes de la diarrhée chez l’adulte ?

La diarrhée aiguë provoque l’évacuation fréquente de selles liquides, parfois mêlées de sang ou de glaires. Elle peut aller de pair avec des crampes, de la fièvre, et une faiblesse générale. Les selles peuvent être vertes ou noires. La diarrhée survient d’ordinaire brusquement et prend fin spontanément au bout de 2 à 3 jours. Dans certains cas, la diarrhée est chronique et s’installe pendant des semaines, voire des mois. Une diarrhée abondante peut provoquer rapidement une déshydratation, surtout les personnes âgées ou fragiles.

Quelles sont les complications éventuelles de la diarrhée ?

Une diarrhée abondante peut provoquer rapidement une déshydratation, surtout chez les enfants et les personnes âgées.

Lorsque la diarrhée est chronique, elle peut provoquer une dénutrition, les éléments nutritifs n’ayant pas le temps d’être absorbés par les intestins. Les signes dépendent de la cause et les troubles peuvent provoquer selon les cas un amaigrissement, une faiblesse générale, la sécheresse des cheveux, des ongles et de la peau, ainsi qu’une rétention d’eau.

Les diarrhées aiguës sont-elles fréquentes ?

Les diarrhées aiguës sont fréquentes : une consultation par an pour 20 habitants en métropole et, lors des voyages, notamment en région tropicale.


Les diarrhées d’origine infectieuse

    La diarrhée aiguë est fréquemment due à une infection des intestins par :
  • des virus (comme la gastro-entérite virale qui sévit le plus souvent en hiver),
  • des bactéries (par exemple E.coli ou une salmonelle), notamment après l’ingestion d’un aliment contaminé par la bactérie ou contenant une toxine produite par la bactérie,
  • ou un parasite microscopique (par exemple, Giardia).

La plupart des infections causant des diarrhées se révèlent anodines.

La diarrhée du voyageur

En voyage, le changement de type d’alimentation (notamment les épices) peut être à l’origine de diarrhées, ainsi que le stress du voyage sur le corps (décalage horaire, modifications des habitudes, etc.) ou sur le psychisme (le voyage est parfois cause d’anxiété, notamment chez les néophytes).

Les diarrhées dues aux médicaments

La diarrhée est un effet indésirable fréquent des médicaments. Il s’agit d’une diarrhée aiguë, sans fièvre, qui cesse à l’arrêt du traitement. Les médicaments le plus souvent en cause sont les antibiotiques, les antiacides, les anti-inflammatoires non stéroïdiens, les chimiothérapies anticancéreuses, les digitaliques et la colchicine.

La colite pseudomembraneuse
Plus de 10 % des personnes recevant un traitement antibiotique souffrent d'une diarrhée. Celle-ci apparaît immédiatement ou après quelques jours de traitement. Elle est plus ou moins gênante et le plus souvent bénigne. Une forme de diarrhée rare, mais potentiellement grave, peut être observée après un traitement antibiotique : c’est la colite pseudomembraneuse. Il s’agit d’une infection liée à Clostridium difficile. Elle se manifeste en général par une diarrhée abondante, avec l'émission de glaires et de fausses membranes (ressemblant à des lambeaux de peau) associées à des douleurs abdominales. Elle nécessite un avis médical urgent.

Les autres causes de diarrhées

Les intolérances alimentaires (et plus rarement, les allergies alimentaires) peuvent provoquer une diarrhée.

Lors de diarrhée, les intestins sécrètent de l’eau qui se mélange aux aliments en cours de digestion. De plus, les intestins se contractent plus fréquemment, accélérant le transit, et l’eau contenue dans les selles n’a pas le temps d’être réabsorbée comme c’est le cas habituellement. Le même phénomène se produit quelquefois lors de la pratique d’un sport. Le sang, irriguant en priorité les muscles, ne permet pas aux intestins d’absorber correctement l’eau des aliments digérés. Les selles sont alors molles, voire liquides.

La diarrhée est plus rarement la conséquence d’une inflammation chronique de l’intestin, de troubles hormonaux, d’une incapacité de l’intestin à absorber certaines substances ou d’un transit trop actif.


Que faire quand on a la diarrhée ?

  • Absorbez beaucoup de liquide légèrement salé et sucré (une demi-cuillerée à café de sel et quatre de sucre pour un litre d’eau) pour compenser les pertes et prévenir une déshydratation. Buvez du thé sucré, du bouillon, des jus de fruits ou certains sodas (colas).
  • Pendant la phase aiguë de la diarrhée, ménagez vos intestins et adoptez un régime anti-diarrhée : biscottes, soupes, riz, compotes, bananes, etc. Il faut manger car le corps a besoin de compenser les pertes.
  • Ne prolongez pas la prise de médicaments qui ralentissent ou diminuent l’activité de l’intestin, erreur souvent commise au cours d’un voyage. Vous risqueriez d’être très constipé.
Conduite à tenir en cas de diarrhée
  Si la personne présente des signes de déshydratation (bouche sèche, petite quantité d’urines, fatigue).
  Si la personne présente des signes de confusion, de la somnolence ou refuse de boire.
  Si la personne a plus de 75 ans.
  Si elle souffre d’une maladie chronique ou est immunodéprimée.
  Si elle se plaint de douleurs au ventre ou de maux de tête.
  Si elle présente de la fièvre, des vomissements ou un amaigrissement.
  Si elle ne boit pas ou peu.
  Si la diarrhée dure plus de deux jours.
  Si elle récidive ou alterne avec des phases de constipation.
  Si elle contient du sang ou des glaires.
  Si la personne revient d’un pays tropical.
  Si la personne prend un nouveau médicament.
  Si la diarrhée est récente et la personne boit suffisamment.
  Si la diarrhée n’interfère pas avec les activités quotidiennes.
Légende
alt Si 15 ou 112 est indiqué, appelez immédiatement le service d’aide médicale d’urgence (SAMU) en composant le 15 ou le 112.
Si 15 ou 112 n'est pas indiqué, appelez votre médecin traitant immédiatement, ou rendez-vous au service d’urgence le plus proche.
Dans le doute, n’hésitez JAMAIS à appeler le 15 ou le 112.
Consultez un médecin dans la journée.
Consultez un médecin dans les jours qui viennent.
Il est possible de s’automédiquer.

Que fait le médecin en cas de diarrhée ?

Il tente de déterminer la cause de la diarrhée et prescrit, si nécessaire, une analyse de sang et un examen des selles. Le traitement dépend de la cause et du degré de gravité. Dans la plupart des cas, la diarrhée est d'origine virale et ne nécessite pas de traitement antibiotique. Dans un cas grave, une hospitalisation peut se révéler nécessaire pour corriger la déshydratation, surtout chez les personnes âgées.


Comment prévenir les diarrhées infectieuses ?

    Respectez les règles d’hygiène de base :
  • se laver les mains plusieurs fois par jour, avant de préparer un repas, avant de passer à table et après être allé aux toilettes ;
  • nettoyer régulièrement les lieux de stockage des aliments (réfrigérateur, garde-manger, cave, etc.) ;
  • en cas de diarrhée, l'hygiène doit être encore plus soignée pour limiter la contamination de l’entourage : désinfection des toilettes après usage, des poignées de porte, etc.

Comment prévenir la diarrhée au cours des voyages ?

Dans un pays où le niveau d’hygiène est faible, prenez garde à ce que vous mangez et buvez. En particulier, il faut être vigilant sur le lavage des mains, l’eau de boisson (encapsulée ou traitée), les plats crus, froids ou réchauffés qu’il est préférable d’éviter, ainsi que le lavage et l’épluchage systématique des fruits et légumes. Même si elles semblent évidentes, ces règles d’hygiène ne sont pas toujours faciles à respecter tout au long d’un séjour. Gardez à l’esprit la règle « Faites-le cuire, faites-le bouillir, épluchez-le ou… évitez-le ! »

Attention aux aliments à haut risque : eau du robinet et glaçons (faits généralement avec de l’eau du robinet) ; aliments à température ambiante, plats réchauffés, viande froide, crue ou peu cuite ; œufs coque, mollets ou en omelette ; produits laitiers non pasteurisés ou non operculés (lait, yaourt, fromages, beurre cru, crème fraîche, etc.) ; poissons, coquillages ou crustacés froids ou crus ; crudités, fruits ou légumes non pelés ou servis déjà pelés ; jus de fruits ; sauces froides, crème dessert, glaces et pâtisseries.


L’objectif du traitement est de réduire le volume et la fréquence des selles et de prévenir et traiter la déshydratation.

Quels sont les traitements de la diarrhée chez l’adulte ?

Le traitement de la diarrhée de l’adulte vise à réduire l'intensité de la diarrhée et à prévenir la déshydratation. Les repas doivent être plus légers et plus fréquents, à base de riz, de pâtes, de carottes cuites, et de bananes. Des boissons contenant des sucres et du sel sont indispensables. Chez les personnes âgées ou fragiles, les sachets de réhydratation orale permettent de prévenir la déshydratation. L'utilisation des médicaments antidiarrhéiques ne doit pas être systématique.

La réhydratation et les mesures diététiques sont à privilégier

La première mesure à prendre en cas de diarrhée aiguë sans signe de gravité est d’assurer une bonne hydratation, notamment avec des boissons contenant de sucre et de sel pour compenser les pertes en eau et en sel (eau, sodas, bouillon de légumes).

Les solutions de réhydratation orale peuvent être nécessaires pour éviter la complication la plus fréquente de la diarrhée : la déshydratation. Celles que l’on trouve en pharmacie sont plus adaptées à l'enfant, mais peuvent être utilisées par les adultes, notamment les personnes âgées.

L’alimentation doit être poursuivie et adaptée, en évitant les fruits et légumes verts, les plats épicés, les plats ou boissons glacés. Les laitages sont souvent déconseillés en raison d’une possible intolérance au lactose.

Pas de traitement antibiotique dans la majorité des cas

En France, la majorité des diarrhées sont d’origine virale et ne nécessitent pas de traitement antibiotique.

Parfois, le médecin prescrit un traitement antibiotique en cas d’infection bactérienne. Le choix de l’antibiotique dépend du germe identifié dans l’examen des selles. Un traitement antiparasitaire est prescrit en cas de diarrhée due à un parasite intestinal.

Les différents types d’antidiarrhéiques

Les antidiarrhéiques peuvent atténuer et écourter un épisode de diarrhée sans gravité. Il en existe plusieurs catégories ; les antisécrétoires et les ralentisseurs du transit (racécadotril et lopéramide) sont à privilégiés. L'utilisation des antidiarrhéiques ne doit pas être systématique. Elle est fonction de l’intensité de la diarrhée et/ou des maladies associées. Elle ne dispense pas des mesures diététiques et de la réhydratation.
Le traitement médicamenteux peut également inclure des médicaments antispasmodiques pour calmer les douleurs abdominales.

Les ralentisseurs du transit intestinal

Le lopéramide est un ralentisseur du transit intestinal. Il permet de combattre la diarrhée en réduisant les contractions de l’intestin. Il est déconseillé si la diarrhée s’accompagne de fièvre, de douleurs abdominales ou de sang dans les selles. Il devrait être réservé aux situations « de crise » (avion ou bus à prendre, réunions importantes, examen, etc.) car il peut entraîner des constipations secondaires parfois plus gênantes que la diarrhée elle-même voire, dans certains cas rares, des complications graves. Certaines présentations contenant un nombre réduit de gélules sont destinées à l’automédication. Respectez la posologie recommandée par votre pharmacien, et ne poursuivez pas le traitement pendant plus de deux jours sans avis médical.

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les antisécrétoires intestinaux

Le racécadotril est un antisécrétoire intestinal. Il diminue l’hypersécrétion d’eau et d’électrolytes dans l’intestin. Il a une efficacité prouvée et un intérêt dans le cas de diarrhées très liquides. Le racécadotril est déconseillé chez les patients traités par un antihypertenseur de la famille des inhibiteurs de l’enzyme de conversion, car leur association augmente le risque d’œdème de Quincke.

Liste des médicaments mise à jour : Jeudi 14 Mai 2020

Antidiarrhéiques : antisécrétoires intestinaux

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les pansements digestifs

La diosmectite est un pansement digestif contenant de l'argile. Elle tapisse la muqueuse intestinale et adsorbe les gaz. Elle est indiquée dans le traitement d’appoint des diarrhées aiguës et chroniques de l’adulte. Elle ne réduit pas le risque de déshydratation.

Liste des médicaments mise à jour : Jeudi 14 Mai 2020

Antidiarrhéiques : argile

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les antidiarrhéiques d’origine microbienne

Les antidiarrhéiques dits d’origine microbienne contiennent des probiotiques qui visent à restaurer la flore intestinale. Leur efficacité n’et pas clairement démontrée. Ils peuvent constituer un traitement d’appoint des diarrhées aiguës.

Liste des médicaments mise à jour : Jeudi 14 Mai 2020

Antidiarrhéiques : substances d'origine microbienne

Charbon + autre substance

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Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les autres antidiarrhéiques

Certains médicaments à base de plantes, ainsi que des médicaments homéopathiques, sont également proposés en cas de diarrhée.

Liste des médicaments mise à jour : Jeudi 14 Mai 2020

Autres antidiarrhéiques

Homéopathie

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Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les antiseptiques intestinaux

Le nifuroxazide est un antiseptique intestinal sans effet sur les virus et les parasites. En l’absence de la démonstration réelle de son efficacité (la majorité des diarrhées sont d’origine virale en France) et de possibles effets indésirables graves (réaction allergique, photosensibilité), l'ANSM a décidé en juillet 2019 de restreindre son utilisation aux adultes avec une prescription médicale (Voir ERCEFURYL et génériques (nifuroxazide) : désormais contre-indiqués en pédiatrie et délivrés uniquement sur ordonnance, 07/2019). Depuis Avril 2020, tous les antidiarrhéiques contenant du nifuroxazide sont en arrêt de commercialisation en France.


Sources et références de l'article "Diarrhée et gastro-entérite de l’adulte"