Toux de l’adulte

Mis à jour : Lundi 19 Novembre 2018

La toux est la réaction normale à une irritation des voies respiratoires, en particulier au niveau des bronches, le plus souvent en lien avec une infection respiratoire ou une allergie. Elle permet d’éliminer les sécrétions des bronches et facilite ainsi la respiration. Les médicaments contre la toux doivent être utilisés avec précaution.

Quels sont les symptômes de la toux chez l’adulte ?

toux

Il existe de nombreuses formes de toux qui peuvent être regroupées en deux familles : les toux sèches (sans production de glaires) et les toux grasses (avec production de glaires). Ces dernières sont des toux utiles car elles dégagent les voies respiratoires et contribuent à la guérison. Cependant, toux sèches et toux grasses peuvent devenir épuisantes, en particulier lorsque des quintes se déclenchent la nuit et perturbent le sommeil.

Quelles sont les complications éventuelles de la toux ?

Quand la toux est importante, elle peut provoquer une irritation de la gorge et une insomnie lorsqu’elle est nocturne. Une toux qui se manifeste dans le cadre d’une infection courante n’entraîne généralement pas d’autres complications. Celles qui peuvent survenir sont liées non pas à la toux elle-même mais à sa cause et varient selon les cas.


Quelles sont les causes de la toux chez l’adulte ?

    La toux n’est pas une maladie mais un symptôme provoqué par une irritation de la gorge, de la trachée, des bronches ou, parfois, des oreilles. De nombreuses maladies peuvent déclencher une toux.
  • Une grippe  : la toux s’accompagne alors souvent de fièvre, de maux de tête ou de courbatures.
  • Une infection respiratoire : rhume, bronchite, pneumonie, coqueluche, etc.
  • L’asthme, pour lequel la toux, généralement sifflante, peut être le premier signe d’une crise qui se traduit alors par des difficultés respiratoires potentiellement graves.
  • Les bronchites chroniques : la toux qui accompagne les bronchites chroniques est très grasse et persistante. La production de glaires persiste plusieurs mois dans l’année jusqu’à devenir quasi-permanente.
  • Une allergie respiratoire.
  • Des problèmes cardiaques (en particulier chez les personnes âgées).
  • Lorsqu’un corps étranger est inhalé, il provoque également des accès répétés de toux.
  • Le froid ou des substances irritantes pour les voies respiratoires (fumée, poussière, par exemple) sont aussi à l’origine de toux.
  • La nervosité, une timidité excessive ou un tic nerveux.
  • Certains médicaments (par exemple contre l’hypertension artérielle) peuvent être à l’origine de toux chronique.

Comment prévenir la toux ?

La prévention de la toux passe par la prévention de sa cause. On peut néanmoins insister sur le fait que certaines affections des voies respiratoires associées à une toux sont dues à l’usage du tabac. Prenez les mesures nécessaires pour arrêter de fumer ou, mieux encore, ne commencez jamais la cigarette !


Que faire en cas de toux ?

  • Si vous souffrez d’accès de toux nocturne, surélevez la tête de votre lit ou redressez votre buste avec des oreillers.
  • Humidifiez votre logement et votre lieu de travail avec un humidificateur ou un linge mouillé posé sur un radiateur.
  • En cas de toux sèche, prenez un médicament antitussif, mais ne prolongez pas ce traitement plus de quelques jours.
  • En cas de toux grasse, un médicament qui fluidifie les glaires et facilite ainsi l’expectoration des sécrétions peut éventuellement être utile.
  • Ne prenez pas de médicaments si la cause de la toux est inconnue.
  • Le miel a un effet adoucissant : une tisane préparée avec du jus de citron et de l’eau chaude à parts égales et sucrée au miel peut soulager une toux légère d’irritation.
  • Si vous êtes enceinte, ne prenez jamais de médicaments contre la toux sans demander au préalable l’avis de votre médecin. Pendant la grossesse, une toux grasse qui n’est pas invalidante ne se traite pas (sauf si elle a une origine infectieuse). Une toux sèche ne se traite que si elle entraîne un inconfort important. Le médecin choisit alors un traitement adapté au stade de la grossesse.
Conduite à tenir en cas de toux
  Si la toux s'accompagne de difficultés pour respirer ou pour avaler (15 ou 112).
  Si la toux est apparue très brutalement sans cause évidente ou dans un contexte évoquant une possible fausse route (passage d'aliments dans les voies respiratoires).
  Si la toux s'avère pénible ou empêche de dormir.
  Si la toux persiste après quelques jours d'automédication.
  Lorsqu'on observe une petite toux sèche et répétitive chez une personne âgée.
  Si les crachats contiennent du sang.
  Si la toux survient au cours d'un refroidissement et vient de débuter.
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Si 15 ou 112 est indiqué, appelez immédiatement le service d’aide médicale d’urgence (SAMU) en composant le 15 ou le 112.
Si 15 ou 112 n'est pas indiqué, appelez votre médecin traitant immédiatement, ou rendez-vous au service d’urgence le plus proche.
Dans le doute, n’hésitez JAMAIS à appeler le 15 ou le 112.
Consultez un médecin dans les jours qui viennent.
Il est possible de s’automédiquer.

Que fait le médecin en cas de toux ?

Il examine le patient, inspecte sa gorge et ausculte ses poumons. Dans de rares cas, il peut être amené à demander une analyse de sang et une radiographie des poumons (s’il suspecte une pneumonie).

La toux, en particulier lorsqu’elle est grasse et bien supportée, est utile. Pour faciliter l’élimination des glaires, le médecin peut prescrire des fluidifiants bronchiques. La prescription de médicaments destinés à diminuer ou supprimer la toux (médicaments antitussifs) ne se fait que lorsque celle-ci est sèche. Leur usage n’est pas conseillé en cas de toux grasse.


Les médicaments contre la toux sèche

Les médicaments utilisés pour soulager la toux sèche sont des médicaments dits antitussifs. Ils diminuent le réflexe de la toux en agissant sur ses centres situés dans le cerveau. Aucun médicament contre la toux ne doit être utilisé plus de quelques jours sans avis médical.

Les antitussifs se divisent en plusieurs catégories : antitussifs opiacés, antitussifs antihistaminiques et antitussifs non opiacés et non antihistaminiques. Parmi ces médicaments, on en trouve certains qui associent la substance antitussive à un fluidifiant bronchique. Cette association n’est pourtant pas logique.

Les antitussifs opiacés

Les antitussifs opiacés utilisés chez l’adulte peuvent contenir les substances suivantes : codéine, dextrométorphane, éthylmorphine (ou codéthyline), noscapine, pholcodine. Ils ne doivent pas être utilisés en cas d’insuffisance respiratoire ou de toux liée à l’asthme. Leurs principaux effets indésirables sont la constipation, les nausées, les sensations de vertiges et une somnolence qui peut être gênante en cas de conduite automobile ou d’utilisation de machines. Le dextrométorphane n’entraîne pas de dépression respiratoire aux doses usuelles.

Depuis le 17 juillet 2017, tous les antitussifs opiacés contenant de la codéine, du dextrométhorphane, de l’éthylmorphine ou de la noscapine ne peuvent plus être achetés que sur présentation d’une ordonnance, quelle que soit la dose délivrée et quel que soit l'âge du patient. Les sirops qui étaient auparavant disponibles en automédication ne le sont plus, et ils ne peuvent plus être vendus en ligne sur les sites des pharmacies.

Cette décision d'imposer une prescription médicale pour ces médicaments a été prise par la ministre de la santé suite au constat d'une augmentation récente de leur consommation et d'un détournement de leur usage par certains adolescents à but de "défonce" (cocktails "purple drank", ou codesoda).

Pour en savoir plus : Codéine, dextrométorphane, éthylmorphine et noscapine : prescription médicale obligatoire, liste des produits concernés, juillet 2017.

Les antitussifs contenant de la pholcodine ne sont pas concernés par cette mesure. Ils devaient déjà être obligatoirement prescrits par un médecin, en raison d’un possible lien entre la prise de pholcodine et une sensibilisation aux curares.

Pour en savoir plus : Pholcodine : passez par la case médecins, mai 2011.

Antitussifs opiacés : dextrométorphane

Antitussifs opiacés : éthylmorphine

Antitussifs opiacés : noscapine

Antitussifs opiacés : pholcodine

Les antitussifs antihistaminiques

Les antitussifs antihistaminiques sont plutôt recommandés en cas de toux sèche et irritante survenant la nuit, en raison de leur effet sédatif. Ils ont des effets dits atropiniques (sécheresse de la bouche, constipation, blocage des urines, troubles visuels) qui expliquent certaines contre-indications (glaucome à angle fermé, adénome de la prostate). Ils doivent être utilisés avec prudence chez les utilisateurs de machines en raison du risque de somnolence.

Antitussif antihistaminique : prométhazine

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les autres antitussifs

D’autres antitussifs sont également indiqués dans le traitement de courte durée des toux sèches. Ils présentent généralement moins d’effets indésirables.

Des médicaments d'homéopathie sont traditionnellement proposés en cas de toux lors des affections respiratoires bénignes.

Liste des médicaments mise à jour : Mardi 16 Avril 2019

Antitussifs non antihistaminiques non opiacés

Autres antitussifs : hélicidine

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Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les médicaments contre la toux grasse

Les fluidifiants bronchiques

En cas de toux grasse, les sirops contenant des fluidifiants bronchiques peuvent être utilisés. Ils sont destinés à diminuer la viscosité des sécrétions et à faciliter leur expectoration. Leur usage est rarement indispensable.

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Les médicaments de phytothérapie et autres traitements d'appoint

Des sirops à base de lierre grimpant (HERBION, LIERRE GRIMPANT COOPER, LIERRE GRIMPANT HUMEXPHYTO, PROSPAN) sont utilisés dans le traitement des toux grasses. Cette utilisation repose sur un usage traditionnel. Des médicaments contenant de la terpine, du sulfagaïacol ou des extraits de plantes (pin, niaouli...) sont également utilisés dans le traitement des affections respiratoires accompagnées de sécrétions importantes. Leur efficacité n’est pas établie.

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Médicament générique
Médicament ayant des présentations disponibles sans ordonnance

Quelles plantes pour soulager la toux de l'adulte ?

phytothérapie

Un grand nombre de plantes sont utilisées dans le traitement de la toux. Leur usage est essentiellement fondé sur la tradition. Certaines posséderaient des propriétés calmantes, d’autres des propriétés expectorantes (facilitant l’évacuation du mucus par les voies respiratoires), antispasmodiques (luttant contre les spasmes des bronches) ou antiseptiques.

Le thym dans le traitement de la toux de l'adulte

Les huiles essentielles extraites des feuilles et des fleurs de thym sont appréciées pour dégager les voies respiratoires. Elles contiennent des flavonoïdes, du thymol et du carvacrol qui exerceraient une activité antispasmodique.

Le lierre grimpant dans le traitement de la toux de l'adulte

On utilise les jeunes feuilles et le bois des vieux troncs de lierre grimpant sous forme d’extraits qui ont montré des propriétés antispasmodiques et expectorantes utiles en cas de toux grasse.

Le fenouil dans le traitement de la toux de l'adulte

On utilise l’huile essentielle extraite des graines et des sommités fleuries du fenouil pour calmer les toux grasses. Cet usage repose sur la tradition.

La primevère officinale dans le traitement de la toux de l'adulte

Les propriétés expectorantes de la primevère officinale sont admises par les autorités sanitaires, bien qu’il n’existe quasiment pas d’études cliniques pour les valider.

Le bouillon-blanc dans le traitement de la toux de l'adulte

Les fleurs séchées de bouillon-blanc contiendraient des mucilages calmant l’irritation des bronches. Leur utilisation en cas de toux sèche et de bronchite repose uniquement sur la tradition.

La guimauve dans le traitement de la toux de l'adulte

La racine, les feuilles et parfois les fleurs séchées de guimauve auraient une action calmante sur les toux sèches. Cette propriété repose sur la tradition, car aucune étude clinique n’a été menée pour la confirmer.

Le sureau noir dans le traitement de la toux de l'adulte

L’effet du sureau noir sur les toux grasses serait dû aux propriétés expectorantes de ses fleurs et de son écorce.

Le romarin dans le traitement de la toux de l'adulte

L’huile essentielle extraite des feuilles et des sommités fleuries du romarin aurait des propriétés anti-inflammatoires et antiseptiques. Son utilisation pour calmer la toux repose sur une tradition séculaire.

Les autres plantes dans le traitement de la toux de l'adulte

De nombreuses autres plantes sont proposées pour calmer la toux (voir tableau).

Exemples de plantes proposées pour calmer la toux
Actée à grappes noires
Anis vert
Coquelicot
Curcuma
Drosera
Erysimum
Eucalyptus
Gentiane jaune
Grindélia
Lin
Grande mauve
Menthe poivrée
Niaouli
Pin de Sibérie
Pin sylvestre
Serpolet
Tussilage

Existe-t-il des risques à soulager la toux par les plantes ?

Seule la toux survenant au cours des premiers jours d’un refroidissement peut être prise en charge à l’aide de plantes. Si la toux persiste plusieurs jours, si elle est pénible et empêche de dormir, ou si elle s’accompagne de fièvre, de difficultés pour respirer ou de crachats contenant du sang, mieux vaut consulter rapidement. Attention, chez les personnes âgées, une petite toux sèche et répétitive justifie toujours une consultation médicale.

La durée des traitements contre la toux, même à base de plantes, est limitée à quelques jours.


Sources et références de l'article "Toux de l’adulte"

  • Toux de l'adulte, Vidal Recos, 11/2016
  • Guide de l'automédication, Vidal, 2010